ในระหว่างการติดเชื้อ HIV จะวางสำเนาของจีโนมของมันลงใน DNA ของเซลล์ สร้างสิ่งที่เรียกว่าแหล่งกักเก็บไวรัส ในสถานะนี้ ไวรัสสามารถซ่อนตัวจากยาต้านเอชไอวีและการตอบสนองทางภูมิคุ้มกันของร่างกายได้อย่างมีประสิทธิภาพ ในคนส่วนใหญ่ อนุภาคไวรัสใหม่ถูกสร้างขึ้นจากอ่างเก็บน้ำนี้อย่างต่อเนื่อง การรักษาด้วยยาต้านไวรัสสามารถป้องกันไม่ให้มีการสร้างไวรัสใหม่

แต่ไม่สามารถกำจัดอ่างเก็บน้ำได้ จำเป็นต้องได้รับการรักษาทุกวันเพื่อยับยั้งไวรัส มีระบบภูมิคุ้มกันที่สามารถยับยั้งเชื้อ HIV ได้โดยไม่ต้องใช้ยา แม้ว่าพวกมันจะมีแหล่งสะสมของไวรัสที่สามารถผลิตไวรัส HIV ได้มากขึ้น แต่เซลล์ภูมิคุ้มกันชนิดหนึ่งที่เรียกว่า killer T cell จะช่วยยับยั้งไวรัสโดยไม่ต้องใช้ยา ผู้ป่วยรายหนึ่งที่ไม่มีลำดับของไวรัสเอชไอวีในจีโนมของเธอ ซึ่งบ่งชี้ว่าระบบภูมิคุ้มกันของเธออาจกำจัดแหล่งกักเก็บเชื้อเอชไอวี สิ่งที่นักวิทยาศาสตร์เรียกว่าการรักษาแบบฆ่าเชื้อ ทีมของ Yu ได้จัดลำดับเซลล์จำนวนหลายพันล้านเซลล์จากผู้ป่วยรายนี้ ซึ่งเรียกว่าผู้ป่วยในซานฟรานซิสโก โดยค้นหาลำดับเอชไอวีใดๆ ที่สามารถใช้เพื่อสร้างไวรัสตัวใหม่ แต่ไม่พบเลย การค้นพบที่ไม่ธรรมดานี้ ซึ่งเป็นอุบัติการณ์ครั้งแรกของการรักษาแบบฆ่าเชื้อโดยไม่ต้องปลูกถ่ายสเต็มเซลล์